En el año 1016 ocurrió un fenómeno devastador para los corales de todo el mundo, aunque en este post vamos a hablar concretamente de la Gran Barrera de Coral Australiana es importante que tengas en cuenta que esto está ocurriendo por todo el mundo. Otro día escribiré otro post sobre el estado de los corales en Tailandia, que estuve realizando estudios de conservación marina en la Barrera de Coral del Golfo de Tailandia y pude ver de primera mano el estrés que están sufriendo estos organismos durante los últimos años debido al aumento de la temperatura del agua de los océanos. Antes de nada si quieres entender qué está pasando con los corales del mundo necesitas saber qué son y que es el blanqueamiento del coral.

Imagen National Geographic. Vista desde arriba del ecosistema de los corales de la Gran Barrera de Australia.

Explicación de Qué es un Coral y qué organismos lo componen:

Los corales son el resultado de la simbiosis entre dos organismos: el pólipo y las micro-algas que viven dentro de él (zooxantelas). Una simbiosis mutualista para ser más concretos, que es aquella en que los dos organismos implicados se benefician de dicha relación; los pólipos generalmente se alimentan de materia orgánica que cae desde la columna de agua (restos de comida que les cae cuando otros peces están alimentándose, heces, etc) pero en el caso de los pólipos que forman los corales se alimentan de los restos de producción de las zooxantelas que viven en sus tejidos, por lo que no tienen que preocuparse por la comida ya que la tienen de forma regular y de fácil acceso gracias a las pequeñas algas. Por otro lado las zooxantelas se benefician viviendo dentro del tejido de los pólipos debido a la protección que éstos les confieren, viven en un tejido transparente que les permite fotosintetizar y se encuentran resguardadas y fijadas.

Los corales son el conjunto de colonias de millones de individuos unidos entre sí por un esqueleto calcáreo que forman los pólipos al crecer: con esto derivamos en otro problema: el pH del agua. Para que los corales crezcan necesitan generar el esqueleto, una estructura generada por carbonato cálcico. Ahora bien, la acidificación de los océanos, es decir, un pH más ácido complica tanto a los corales como a todos los organismos que tengan conchas o esqueletos carbonatados, como por ejemplo las esponjas. Les complica su formación porque los ácidos disuelven los carbonatos, entonces cuanto más ácido sea el ambiente más difícil lo tienen para generar el carbonato que los forma. No vamos a entrar a explicar la acidificación del océano porque se requiere de otro post entero, pero es un derivado de la contaminación de la atmósfera por exceso de CO2.

Esquema blanqueamiento de corales y explicación

El blanqueamiento de los corales tiene una explicación rápida y simple, sólo necesitas saber que el blanqueamiento ocurre porque los corales eliminan de sus tejidos a las zooxantelas. Las algas son las que les confieren a los corales los colores, aunque sean organismos fotosintéticos tienen gran variedad de pigmentos que colorean los corales, cuando el alga es eliminada se queda el pólipo de color blanco debido a que es el color del esqueleto de carbonato cálcico, el pólipo tal como hemos comentado anteriormente es transparente.

¿Porqué los corales que sufren blanqueamiento eliminan las zooxantelas?

Primera imagen: coral sano, tiene las zooxantelas viviendo en sus tejidos. Segunda imagen: coral aun con vida, ha eliminado las zooxantelas pero no ha pasado suficiente tiempo para que se muera. Tercera imagen: coral muerto recubierto por algas.

El estrés que sufren los corales les obliga a buscar la forma de mantenerse vivos sea como sea, las micro-algas son las que los alimentan pero también son una carga energética debido a que las mantienen dentro de sus tejidos. Cuando el coral se ve estresado elimina ese gasto energético que implica el mantenimiento de las zooxantelas, expulsándolas fuera, sin tener en cuenta que sin ellas no puede vivir. Una vez muertos los pólipos ya no queda nada en el coral más que su esqueleto carbonatado, el cual recubren las algas, invadiendo el territorio donde antes había un arrecife de coral.

¿Es posible que se recupere un coral que sufre blanqueamiento?

Sí, si no ha pasado demasiado tiempo y los pólipos siguen con vida pueden volver a acoger micro-algas en sus tejidos. Esto puede darse en situaciones concretas como por ejemplo en un periodo corto de estrés en el que los corales eliminan las zooxantelas pero que en poco tiempo vuelven a dejarlas vivir en sus pólipos, permitiendo su recuperación.

Blanqueamiento de los corales de la Gran Barrera de Coral de Australia

Imagen de Nathional Geographic. Vista aérea de la Gran Barrera de Coral de Australia afectada por el blanqueamiento de los corales.

La mitad del gran Arrecife de la Barrera australiana ha muerto a causa del blanqueamiento, no estamos hablando de forma general, realmente el 50% de los corales han desaparecido desde el año 2016. Este blanqueamiento masivo está causado por el problema global desencadenado por el cambio climático: las temperaturas del océano alcanzan temperaturas mucho más elevadas de lo que sería natural, ahora bien, para los que dicen que los cambios de temperatura siempre han pasado quizá no   tengan en cuenta que un arrecife con condiciones óptimas y mucha suerte puede recuperarse en 10 años. En Australia han habido dos olas de calor, fenómeno antinatural y demasiado seguido, que quizá haya terminado para siempre con las posibilidades de recuperación del coral australiano.

En el año 2016 murió el 30% del coral y en el pasado año 2017 otro 20%, quedando reflejada la cifra que hemos comentado; la mitad del coral de Australia ha muerto. Actualmente resultado de esta tremenda devastación ha quedado gran parte del ecosistema marino de la costa norte del arrecife convertido en un desierto de esqueletos grisáceos poblados por algas oportunistas.

Imagen National Geographic. Tiburones y Mero en la Gran Barrera de Coral autraliana.

Los fenómenos de calentamiento que causan los graves episodios de blanqueamiento a escala regional se han producido a lo largo de la historia cada 27 años aproximadamente, desde la década de 1980 ese ritmo se ha ido acelerando preocupantemente para los corales: a día de hoy estos fenómenos se producen de media cada 6 años. Con un tiempo de recuperación tan escaso, junto al estrés térmico y la acidificación de los océanos la vida de los corales está realmente en peligro demostrable.

Os dejo una pequeña selección de imágenes de la Gran Barrera de Coral de Australia obtenidas en la web de National Geograhic.